Selandia Baru Dipastikan Menuju Babak Play-Off Piala Dunia 2018

Kualifikasi Piala Dunia 2018 zona Oseania meloloskan Selandia Baru ke babak play-off setelah pada laga final leg kedua, mereka menahan imbang Kepualuan Solomon dengan skor 2-2. Pada laga yang dilangsungkan pada 5 September 2017 lalu itu, Selandia Baru berhasil menyarangkan dua gol masing-masing melalui Myer Bevan yang sekaligus menjadi gol internasional perdananya, dan gol bunuh diri pemain Kepualauan Solomon, Haddis Gagame.

Hasil ini cukup untuk mengantarkan tim berjuluk All Whites mendekatkan langkah menuju Rusia tahun depan. Selandia Baru unggul agregat 8-3 setelah pada pertemuan pertama mereka menghancurkan Kepualauan Solomon dengan skor 6-1.

Adapun gol Kepualauan Solomon dicetak oleh Micah Leealafa dan Henry Faarado. Kedua gol dicetak dari titik putih di babak pertama dan kedua. Cuaca yang panas terik di Honiara mejadi faktor penting yang menguntungkan Kepualauan Solomon sehingga mereka bisa tampil lebih baik ketimbang di leg pertama.

Satu Tim dari Amerika Selatan Akan Menyusul Selandia Baru

Pada babak play-off, Selandia Baru akan menghadapi tim peringkat kelima zona Amerika Selatan.  Sementara ini, peringkat kelima zona Amerika Selatan diduduki oleh finalis Piala Dunia sebelumnya, yaitu Argentina. Pertandingan play-off akan dilangsungkan dalam dua leg pada bulan November mendatang. Akan tetapi, masih ada kemungkinan Argentina tergeser oleh beberapa tim lain seperti Cile, Paraguay, Ekuador atau Peru. Tentu ini akan menjadi ujian yang berat bagi Selandia Baru untuk menuju Piala Dunia 2018 rusia.

Sejauh ini, Selandia Baru telah dua kali lolos ke Piala Dunia, yaitu pada tahun 1982 dan tahun 2010. Pelatih Selandia Baru, Anthony Hudson mengatakan bahwa hasil yang didapatkan skuatnya sementara ini merupakan suatu hal yang sulit untuk diraih.

“Ini hari yang sulit, kami menciptakan cukup banyak peluang dan saya merasa senang bahwa pekerjaan ini telah selesai,” ujar Anthony seperti dikutip dari Antara.

Anthony juga menyatakan bahwa publik harus memberikan apresiasi kepada tim Kepulauan Solomon atas penampilan yang baik yang telah ditunjukkan untuk harga diri dan negara mereka.

“Anda harus memberikan apresiasi kepada tim tuan rumah. Mereka telah memberikan segalanya dan bermain untuk harga diri dan negara mereka. Mereka telah menunjukkan bahwa mereka adalah ujian nyata bagi kami,” tambah Anthony.

Harga Diri Negara Dipertaruhkan Sepanjang Kualifikasi Piala Dunia 2018

Sebenarnya, timnas Selandia Baru sudah mengamankan satu langkah mereka ke babak play-off setelah mereka berhasil menang dengan skor 6-1 di laga pertama. Oleh karena itu, Anthony mengistirahatkan beberapa pemain kuncinya pada leg kedua, seperti kapten tim, Chris Wood. Pada pertandingan pertama, Wood mencatatkan tiga gol.

Pada pertandingan leg kedua, Kepulauan Solomon mengawali pertandingan dengan baik. Akan tetapi barisan pertahanan kembali menjadi titik lemah Kepulauan Solomon. Kegagalan mereka menyapu bola di lini pertahanan membuahkan gol tim tamu ketika bola liar berhasil disambar oleh Bevan pada menit ke-14.

Selain itu, Selandia Baru pun diuntungkan oleh gol bunuh diri yang dicetak oleh Gagama. Umpan silang Kosta Barborouses mengenai kepala Gagama kemudian melambung melewati penjaga gawang Solomon, Philip Mango.

Di sisi lain, Kepulauan Solomon beberapa kali mengancam tim tamu sehingga membuat kiper Stefan Marinovic beberapa kali melakukan penyelamatan bagus. Serangan Solomon berbuah hasil ketika Benjamin Totori dijatuhkan di kotak penalti oleh Andrew Durante. Tendangan dari titik putih dimanfaatkan dengan baik oleh Leaalafa

Permainan Selandia Baru melemah oleh karena tidak terbiasa bermain di suhu sekitar 30 derajat celcius dan kelembaban 80 persen. All Whites hanya mampu memaksimalkan hal itu lewat gol dari tendangan penalti yang dicetak Paarodo pada menit ke-78. Akan tetapi hal tersebut tidak mengubah keadaan dan Selandia baru tetap lolos ke babak play-off. Adapaun bagi pelatih Kepulauan Solomon, Felipe Vega-Arango,  hasil imbang ini merupakan hasil maksimal dari skuatnya. Bangkit dari ketertinggalan 2-0 dan mencetak dua gol merupakan hasil yang terasa seperti sebuah kemenangan.

Tim asal Amerika Selatan mungkin akan diuntungkan dengan babak play-off yang akan mereka lakoni menghadapi tim wakil Oseania. Namun, hal sebaliknya justru dirasakan oleh Selandia. Meski mereka baru saja tampil di Piala Konfederasi 2017 lalu, namun melawan Argentina atau beberapa kemungkinan tim Amerika Selatan lain tentu akan menjadi pekerjaan super berat demi menuju kejuaraan bergengsi Piala Dunia 2018